Γεννήθηκε στις Κάννες και ήταν γιος του δικηγόρου Marcel Philip. Ο πατέρας του νεαρού ηθοποιού θα καταδικαστεί μετά τον πόλεμο ως συνεργάτης των Γερμανών και θα δραπετεύσει στην Ισπανία, αλλά ο Ζεράρ θα διαγράψει αντίθετη πορεία, με φιλίες και δράση στους κόλπους της Γαλλικής αντίστασης. Ως έφηβος πήρε μαθήματα υποκριτικής, ωσότου βρεθεί στο Παρίσι το 1943, για να σπουδάσει τη θεατρική τέχνη στη Δραματική Σχολή του Ωδείου των Παρισίων.

Ήδη το 1942 και σε ηλικία μόλις 19 ετών είχε πραγματοποιήσει την πρώτη του εμφάνιση στο θέατρο Casino de Nice της Νίκαιας στη θεατρική παράσταση του Αντρέ Ρουσέν Une grande fille toute simple (Μια μεγάλη κοπέλα αρκετά απλοϊκή). Πρώτη του μεγάλη επιτυχία αποτέλεσε ο ρόλος του άγγελου στο θεατρικό έργο του Ζαν Ζιρωντού Σόδομα και Γόμορρα, στο θέατρο Εμπερτό(Théâtre Hébertot) στο Παρίσι το 1943. Ο νεαρός από τις Κάννες προκάλεσε αίσθηση το 1945 ερμηνεύοντας τον Καλιγούλα, στο ομώνυμο θεατρικό έργο του Αλμπέρ Καμύ.

Ταξίδεψε σε φημισμένες αίθουσες και σημαντικά φεστιβάλ του κόσμου και ως μέλος του Λαϊκού Εθνικού Θεάτρου του Jean Vilar, ήδη από το 1951, κατέγραψε σημαντικές θεατρικές επιτυχίες στο Φεστιβάλ της Αβινιόν όπως το Prince de Hombourgτου Χάινριχ φον Κλάιστ, Le Cid του Πιέρ Κορνέιγ, Ριχάρδος Β´ του Ουίλλιαμ Σαίξπηρ.

Το 1944, είχε ήδη πραγματοποιήσει την πρώτη εμφάνισή του στον κινηματογράφο, ενώ, τρία χρόνια μετά, κατακτά κοινό και κριτική για την ερμηνεία του στην ταινία Διάβολος στη σάρκα, του Claude Autant-Lara, ενός πολύπλευρου κινηματογραφικού δημιουργού, ηθοποιού, ενδυματολόγου και σκηνοθέτη.

Ο Ζεράρ Φιλίπ παντρεύτηκε την συγγραφέα Nicole Fourcade το 1951 και μαζί της απέκτησε δύο παιδιά. Η Nicole Fourcade έγραψε δύο βιογραφίες για τον σύζυγό της το Souvenirs (1960) και Le Temps d’un soupir (1963). Ο Ζεράρ Φιλίπ πέθανε από καρκίνο του ήπατος, σε ηλικία 36 ετών, και τάφηκε στο κοιμητήριο Ramatuelle της Βαρ, στη νότια Γαλλία κοντά στη μεσογειακή ακτογραμμή. Θεοποιήθηκε σχεδόν στην πατρίδα του, ίσως λόγω του πρόωρου χαμού του, ένας “Γίγας” της σκηνής και της οθόνης, ευρωπαϊκό ίσως ανάλογο του Τζέιμς Ντιν άλλου αδικοχαμένου, στην αντίκρυ όχθη του Ατλαντικού.

Τ’ όνομά του δόθηκε σ’ ένα κινηματογραφικό φεστιβάλ και σε πολλές θεατρικές αίθουσες, κάποιες μακριά από τη Γαλλία, όπως εκείνη του Γαλλικού Ινστιτούτου της Θεσσαλονίκης, όπου σκηνοθετούσε για χρόνια ένας μεγάλος θαυμαστής του, Έλλην εξ Αιγύπτου, ιδρυτικό στέλεχος και για χρόνια γενικός γραμματέας του ΚΘΒΕ, ο Γιώργος Ιορδανίδης. Ο Ζεράρ Φιλίπ πρόλαβε να εμφανιστεί μπροστά στο ελληνικό κοινό στην Αθήνα, ερμηνεύοντας τον Σιντ (Le Cid), το 1955.