Οι μπασκετμπολίστες θέλουν να έχουν υψηλή απόδοση και ταυτόχρονα την καλύτερη εμφάνιση όταν παίζουν. «Μέσα στο γήπεδο κάνει κρύο, οπότε θέλουμε να κρατάμε το κεφάλι μας ζεστό και παρόλα αυτά να μπορούμε να έχουμε την προσοχή μας στο παιχνίδι, ή να κάνουμε ζέσταμα και να μένουμε ζεστοί», επισημαίνει ο Bradley Beal, γκαρντ των Washington Wizards. «Ταυτόχρονα, θέλουμε μια εμφάνιση με άνεση και στυλ».

Συνήθως όμως, η άνεση υπερισχύει της απόδοσης και της εμφάνισης στον εξοπλισμό προθέρμανσης. «Βλέπουμε παίκτες που κάνουν προθέρμανση με τις κανονικές φανέλες με κουκούλα της ομάδας τους», διευκρινίζει ο Kurt Parker, Nike VP Apparel Design. «Η κουκούλα ανεμίζει πέρα-δώθε όταν σουτάρουν και τα μανίκια είναι πολύ φαρδιά».

Έτσι, οι σχεδιαστές ειδών μπάσκετ της Nike άρχισαν να αναρωτιούνται γιατί οι περισσότεροι μπασκετμπολίστες φορούν ζακέτες με κουκούλα όταν κάνουν ζέσταμα, σκληρή προθέρμανση, κάθονται στον πάγκο ή ταξιδεύουν. Με βάση αυτή την πληροφορία από τους ίδιους τους αθλητές, η Nike άρχισε να σχεδιάζει την πρώτη ζακέτα με κουκούλα υψηλών επιδόσεων για να τη φορούν οι παίκτες του NBA στο γήπεδο την ώρα της προθέρμανσης. Αυτό όχι μόνο είναι ένα εντελώς καινοτόμο ρούχο, αλλά και ένα τεράστιο βήμα μπροστά στα ρούχα για μπάσκετ υψηλών επιδόσεων.

Πριν από 20 χρόνια, το μπάσκετ είχε πιο έντονο σωματικό χαρακτήρα. Υπήρχαν περισσότερα κρατήματα και λαβές. Το παιχνίδι ήταν πιο αργό και μεθοδικό. Στη συνέχεια όμως οι κανόνες άλλαξαν. Η αλλαγή στους κανόνες για την άμυνα (αφού πλέον η άμυνα ζώνης επιτρέπεται) και οι πιο αυστηροί κανόνες για την επαφή των χεριών με το σώμα του αντιπάλου έκαναν το παιχνίδι πιο γρήγορο και ρευστό. Έτσι, με την πάροδο του χρόνου, οι παίκτες προσαρμόστηκαν, έγιναν απίστευτα ευέλικτοι και πιο γρήγοροι στις αποφάσεις τους. 

Οι ομάδες άρχισαν να εφαρμόζουν τακτικές που περιλαμβάνουν λιγότερους παίκτες, ενώ οι πολύ ανοιχτές επιθέσεις, που παλιότερα χαρακτήριζαν λίγες ομάδες, τώρα έχουν γίνει το νέο σημείο αναφοράς στο μπάσκετ. «Όλα, από το πώς οι αθλητές μετακινούνται στη θέση όπου παίζουν μέχρι και τον σωματότυπό τους, είναι εντελώς διαφορετικά σήμερα σε σχέση με 5-10 χρόνια πριν», αναφέρει ο Kurt Parker, VP Apparel Design της Nike. «Γι’ αυτό θέλαμε να εξελίξουμε ριζικά τόσο την απόδοση όσο και το στυλ των εμφανίσεων».

Αυτός ήταν ο στόχος όταν εδραιώθηκε η συνεργασία της Nike με το ΝΒΑ τον Ιούνιο του 2015. Οι σχεδιαστές της Nike έπεσαν με τα μούτρα στη δουλειά, σχεδιάζοντας τη νέα εμφάνιση με στόχο να ελαχιστοποιήσουν τις πιθανές ενοχλήσεις για τους αθλητές, διατηρώντας τους δροσερούς, στεγνούς και χαρίζοντας τους απόλυτη ελευθερία στις κινήσεις — όλα αυτά σε συνδυασμό με μια ανανεωμένη και κομψή εμφάνιση. 

Οι παίκτες δοκίμασαν τις Εμφανίσεις Nike Vapor που περιλαμβάνουν φανέλες και σορτς υψηλών επιδόσεων με ενσωματωμένη την τεχνολογία Nike AeroSwift. Επρόκειτο για τις πιο προηγμένες μέχρι τότε εμφανίσεις μπάσκετ της Nike. Οι μηχανικοί και οι σχεδιαστές της Nike εστίασαν στην επανεξέταση τριών τομέων: κίνηση, θερμοκρασιακή ρύθμιση και εφαρμογή. Χρησιμοποίησαν την αλληλεπικάλυψη τριών χαρτών για να κατανοήσουν πώς σχεδιάζεται μια εμφάνιση σε τρεις διαστάσεις.

Το ολοκαίνουργιο υλικό, η κουκούλα υψηλής τεχνολογίας για το γήπεδο, οι στρατηγικές ραφές, το νέο ύφασμα Nike Therma Flex που κινείται μαζί με τον αθλητή και η ζακέτα προθέρμανσης Nike Therma Flex Showtime είναι διαθέσιμα στο nike.com/nba.

Για να δοκιμάσει το σχέδιο και να συγκεντρώσει τα σχόλια των αθλητών για τις εμφανίσεις, η ομάδα ζήτησε από διάφορες ομάδες του NBA, όπως οι Jazz, Mavericks και Blazers, καθώς και από διάφορες κολεγιακές ομάδες, να φορέσουν δοκιμαστικά τις εμφανίσεις. Η διαδικασία ήταν επαναληπτική: Η Nike διερευνούσε και δημιουργούσε μια έκδοση της εμφάνισης, την έδινε στον αθλητή για προπονήσεις διάρκειας περίπου μίας βδομάδας, συγκέντρωνε τα σχόλιά του για να τελειοποιήσει τη στολή και δημιουργούσε μια νέα έκδοση την οποία ξαναέδινε στον ίδιο αθλητή για δοκιμή, κοκ., για περίπου έναν χρόνο. Ένα άλλο στοιχείο-κλειδί για τη δοκιμή των ρούχων ήταν να βρεθούν λύσεις που ανταποκρίνονταν στους πραγματικούς, διαφορετικούς σωματότυπους των παικτών.

Η εμφάνιση έπρεπε να είναι ευέλικτη, με την έννοια ότι ένα ενιαίο στυλ έπρεπε να δείχνει τέλειο σε όλους τους αθλητές, αλλά έπρεπε και να μοιάζει ειδικά φτιαγμένη για τον καθένα ξεχωριστά.  Το στυλ ήταν επίσης ένα σημαντικό στοιχείο. Εξάλλου, οι παίκτες του NBA κυμαίνονται από 19χρονους rookies μέχρι 40χρονους βετεράνους, ο καθένας από τους οποίους με την προσωπική του γνώμη για την αίσθηση και την εφαρμογή. Πέρα από τις λειτουργικές και στυλιστικές λεπτομέρειες, οι αθλητές ανέφεραν ότι ο συναισθηματικός δεσμός τους με τις εμφανίσεις ήταν σημαντικός.

Οι εμφανίσεις Nike NBA Association Edition και Icon Edition κυκλοφορούν στο nike.com/nba. Οι “Statement” εμφανίσεις της Nike για τις ομάδες του NBA θα είναι επίσης διαθέσιμες από τις 20 Νοεμβρίου στον διαδικτυακό τόπο nike.com/nba.